Le dossier WinSxS : l’emplacement de sauvegarde des fichiers système

Juste après l’achat ou la nouvelle installation d’un ordinateur, son espace de stockage paraît immense. En tant qu’utilisateur, on se demande parfois si on utilisera un jour un espace de stockage de 500 gigaoctets, voire 1 téraoctet. Après plusieurs mois d’utilisation et l’installation de différentes applications nécessitant une mémoire importante, on commence à voir les choses différemment. L’espace libre diminue au fil du temps et parfois de manière inexplicable. En effet, le système d’exploitation de Windows nécessite un espace considérable pour l’actualisation et l’entretien de ses fichiers système.

Les mises à jour sont souvent téléchargées et installées en arrière-plan. En cas d’échec d’une mise à jour, il est généralement possible de réinstaller la version précédente d’une application. Elle se trouve encore dans un dossier système portant la désignation WinSxS. Ce dossier a d’autres fonctions importantes. Il s’étend considérablement avec le temps. Il est donc judicieux de se demander dans quelles conditions et comment nettoyer le dossier WinSxS. Il ne faut cependant jamais effacer manuellement des fichiers du dossier WinSxS. Ceci pourrait considérablement affecter les fonctionnalités du système.

Détails du dossier WinSxS

Ce dossier fait partie des dossiers standards des installations Windows. Il se trouve donc sur la partition système. WinSxS est l’abréviation de « Windows-Side-by-Side ». « Side-by-side » signifie littéralement « Côte à côte ». Cette désignation décrit parfaitement l’objectif principal du dossier : Des versions de fichiers supplémentaires y sont stockées. La désignation française du dossier WinSxS est « Mémoire de composants ». Il contient principalement des fichiers système et peut atteindre un volume de plusieurs gigaoctets.

Tâches du dossier WinSxS

Le dossier WinSxS met à disposition les fichiers nécessaires à la restauration du système. Il permet notamment les utilisations suivantes :

  • stockage en parallèle de différentes versions de bibliothèques de liens dynamiques (Dynamic Link Libraries (DLL)) et autres fichiers système : il arrive parfois que d’anciennes applications ne soient pas compatibles avec certaines modifications des DLL. Le dossier WinSxS peut ainsi fournir simultanément plusieurs versions d’une même DLL ;
  • activation et désactivation de fonctions pendant l’exploitation : certaines fonctions de Windows, telles que la solution de virtualisation Hyper-V et le système sandbox qui en découle, peuvent être activées sans installation ultérieure. Les fichiers nécessaires sont également enregistrés à cet emplacement de stockage ;
  • ajout de rôles sur les systèmes d’exploitation de serveur : les fonctions des systèmes d’exploitation de serveur Windows sont également appelées rôles. Le serveur peut ainsi prendre, par exemple, le rôle d’un serveur DHCP dans le réseau. Le dossier WinSxS est également utilisé pour ces types d’extensions ;
  • restauration du système en cas de problèmes de démarrage : lorsque le système d’exploitation ne démarre plus, il peut être redémarré en mode restauration. D’anciennes versions de programmes systèmes peuvent ainsi être récupérées ;
  • désinstallation de mises à jour problématiques : lorsque Windows exécute une mise à jour, il n’efface pas la version précédente mais l’enregistre pour pouvoir la récupérer en cas de problèmes.

Gestion du dossier WinSxS

Les systèmes d’exploitation de Microsoft proposent différentes méthodes pour nettoyer le dossier WinSxS. Elles ne nécessitent pas de programmes externes. Les versions de Windows 8, 8.1, 10 usuelles ne présentent que peu de différences avec les variantes de serveurs. Pour toutes les versions, le principe est le même, le volume du dossier système affiché dans l’explorateur de fichiers ne correspond pas toujours à l’espace de stockage réel. Tout dépend des liens matériels aux fichiers existants.

Remarque

Le terme Liens (appelé aussi relation ou liaison) désigne des entrées renvoyant à d’autres fichiers. On différencie les liens dits matériels (Hardlinks) et les liens symboliques (Softlinks ou Symbolic Links). Le contenu d’un fichier est déposé séparément des métadonnées dans le système de fichiers (nom, chemin d’enregistrement). Lors de la création de Hardlinks, un nouveau nom est affecté. Il fait référence à l’emplacement de stockage d’un fichier existant. Cette entrée ne doit pas être différenciée de l’entrée du fichier d’origine. Pour les Softlinks, par contre, seule une référence à l’entrée d’origine du fichier est créée. Sous Windows, les Softlinks prennent l’extension .lnk.

Il est important que les versions de programmes superflues ne soient pas effacées du dossier WinSxS avant que le système ait fonctionné de manière stable pendant une durée prolongée. Dans le cas contraire, la restauration à d’anciennes versions ou la suppression de mises à jour ne seraient parfois plus possibles.

Windows 8, 8.1, 10, Serveur 2012

Pour nettoyer le dossier WinSxS, Windows propose une option de Nettoyage de disque. Celle-ci est parfaitement adaptée au nettoyage d’autres dossiers Windows. Pour l’ouvrir, vous pouvez utiliser le champ de recherche ou la commande cleanmgr.exe de Windows. Il faut d’abord sélectionner le disque à nettoyer. Un champ de sélection d’éléments pouvant être nettoyés s’affiche ensuite. On y retrouve, par exemple :

  • les fichiers de programmes téléchargés ;
  • des fichiers Web temporaires ;
  • des fichiers d’optimisation de distribution ;
  • des fichiers temporaires.

L’espace de mémoire pouvant être libéré est également affiché. Sélectionnez les catégories de votre choix, validez d’un clic sur la touche OK, le nettoyage sera exécuté automatiquement après une demande de confirmation.

L’option « Nettoyage des fichiers système » propose également des possibilités avancées. L’accès à cette option nécessite cependant des droits d’administrateur. Le programme redémarre avec la demande de saisie du disque à nettoyer. Des champs de sélection supplémentaires s’affichent alors :

  • nettoyage des mises à jour Windows ;
  • antivirus Windows Defender ;
  • fichiers de protocole des mises à jour Windows ;
  • packs de pilotes de périphériques.

Pour nettoyer le dossier WinSxS, vous pouvez également utiliser le programme de ligne de commande dism.exe. Démarrez la console d’invite de commande (cmd.exe) avec les droits d’administrateur. La commande Dism.exe /Online /Cleanup-Image /AnalyzeComponentStore analyse le dossier WinSxS pour en déterminer l’espace de stockage réellement utilisé. L’émission de la commande fournit également des informations utiles, telles que la date du dernier nettoyage, et décode les composants pour lesquels la mémoire est utilisée. L’outil propose également la fonction WinSxS Cleanup : Dism.exe /Online /Cleanup-Image /StartComponentCleanup.

Le programme dispose également d’autres options utiles :

  • Dism.exe /Online /Cleanup-Image /ScanHealth pour examiner le dossier WinSxS ;
  • Dism.exe /Online /Cleanup-Image /RestoreHealth pour éliminer d’éventuelles erreurs.
    Comme pour tous les dossiers, il est également possible de réduire le volume du dossier WinSxS par Compression. Ouvrez d’abord les propriétés du menu contextuel et sélectionnez l’option « Avancées ». Cochez la case « Compresser le contenu pour économiser de l’espace de stockage ».

Windows 7

D’une manière générale, il est déconseillé de continuer d’utiliser des systèmes sous Windows 7. En effet, depuis le 14 janvier 2020, cette version du système d’exploitation ne fait plus l’objet de mises à jour de sécurité. Pour le cas où vous utilisez encore Windows 7, en tant que système indépendant pour l’exécution d’une application spécifique par exemple, vous trouverez ici quelques brèves instructions relatives à la gestion d’un dossier WinSxS sous Windows 7.

Le nettoyage de disque était déjà disponible sur cette version et ne diffère pas, visuellement, des autres versions Windows. Il peut donc être utilisé comme décrit précédemment. L’outil dism.exe fait partie du système depuis la version Windows 7. Il ne disposait cependant pas, à l’époque, du même volume de fonctions. Les options de scan du dossier et de dépannage n’existaient pas.

Comment économiser votre espace mémoire

Si la réduction du volume du dossier WinSxS ne suffit pas, il existe d’autres méthodes pour bénéficier de plus d’espace mémoire :

  • désactivation de la mise en veille du système : lors de la mise en veille du système, un fichier image d’un volume non négligeable et portant la désignation hiberfil.sys est créé automatiquement ;
  • externalisation des profils d’utilisateurs vers un autre disque : pour éviter une réinstallation du système, l’emplacement de stockage des sous-dossiers de profil d’utilisateur peut être modifié via l’option Propriétés du menu contextuel, à l’onglet « Chemin d’accès ». Il est également possible d’utiliser un autre disque, p. ex. un nouveau disque dur ;
  • externalisation de dossiers de programmes : les programmes particulièrement gourmands en mémoire peuvent souvent être installés sur d’autres disques ;
  • désinstallation de programmes et fonctions devenus superflus au point de menu « Applications et fonctionnalités » de la commande du système
  • effacer les dossiers superflus tels que Windows.old ;
  • désactivation de points de restauration

Le nettoyage du dossier de Windows ne suffit pas toujours. La réinstallation ou la réinitialisation du système s’impose alors comme la meilleure solution. Il existe ici également des options n’affectant pas les programmes installés ou les fichiers de l’utilisateur. Il existe de légères différences entre les versions Windows 7, Windows 8 et Windows 10.

Pourquoi ne peut-on pas simplement nettoyer WinSxS ?

Windows stocke des informations importantes dans le dossier WinSxS. En cas de suppression ou de déplacement de ces dernières, certains processus peuvent ne plus fonctionner correctement. Mais pourquoi ?

Lecteurs sous Windows

Par défaut, Windows est installé dans la première partition du disque dur utilisé. Les différentes partitions sont également appelées lecteurs ou volumes. Elles forment une unité de stockage commune. La première partition d’un disque dur se voit généralement attribuer la lettre de disque « C ». Le chemin d’accès C:\Windows\ contient la plupart des fichiers et dossiers importants du système d’exploitation, dont le dossier WinSxS.

Ces contenus ne peuvent pas être déplacés vers d’autres lecteurs. En effet, leur emplacement d’enregistrement est programmé au sein des différents composants du système d’exploitation qui ne seraient alors plus en mesure de les trouver sur l’ordinateur. Lors de l’installation, il est donc important de prévoir un espace de mémoire suffisant pour la partition système.

Remarque

L’espace de stockage d’un disque dur doit être géré sous la forme de structures compatibles avec le système d’exploitation. C’est pourquoi, on crée une ou plusieurs partitions. L’espace de stockage est divisé de manière logique. Chaque partition est formatée avec un système de données. Celui-ci gère les structures de dossiers et les fichiers, ainsi que leurs métadonnées. Le disque dur entretient un tableau de partitions affichant toutes les partitions.

Mises à jour, packs de service et correctifs

Cela fait déjà bien longtemps que les systèmes d’exploitation et autres applications ne sont plus des structures rigides, installées une fois et utilisées pendant des années. Ils sont complexes et doivent, par le biais d’amélioration ou d’extensions, s’adapter en continu aux nouvelles exigences des utilisateurs. Pour cela, il existe plusieurs possibilités : les correctifs (élimination rapide d’un défaut), mises à jour (programmées) et packs de service (ensembles de mises à jour et correctifs) accèdent aux informations contenues dans WinSxS pour déterminer l’état du système. En l’absence des références croisées nécessaires, les mises à jour du système d’exploitation ne sont pas installées ou leur installation n’est pas exécutée de manière appropriée.

Remarque

La différence entre les termes mise à jour (update) et mise à niveau (upgrade) est liée au contenu fonctionnel de l’actualisation. Une mise à jour n’améliore généralement un logiciel que dans le cadre de ses fonctions existantes. Une mise à niveau correspond à l’installation d’une version améliorée voire d’une nouvelle version du logiciel. Une restauration à une version antérieure (downgrade) correspond à la réinstallation d’un logiciel plus ancien ou moins fonctionnel et est exécutée lorsque des versions les plus récentes sont défectueuses.

Structure modulaire des logiciels

La raison des dépendances existant entre les logiciels et les bibliothèques ou les fonctions système est la structure modulaire des logiciels. Quelques fonctions, dont l’ouverture des fichiers ou la consultation de l’heure du système, sont utilisées par plusieurs programmes. Le système d’exploitation les met à disposition via les interfaces de programmation pour que les développeurs puissent les importer dans leurs logiciels. D’autres bibliothèques de fonctions sont enregistrées dans le dossier WinSxS. En cas de suppression irréfléchie de ces fichiers, différents programmes peuvent cesser de fonctionner.

En résumé

Les ordinateurs portables ou fixes dont le système d’exploitation est installé sur un disque SSD rencontrent régulièrement des problèmes de mémoire disponible. Le nettoyage du dossier WinSxS permet de se libérer du poids mort de fichiers superflus. Il est cependant essentiel de ne pas supprimer manuellement des contenus du dossier WinSxS. Il faut impérativement utiliser les outils fournis par Windows pour supprimer ces contenus. En cas d’installation récente de mises à jour volumineuses, il est conseillé de s’en abstenir. Dans certaines circonstances, cela pourrait, en effet, empêcher la désinstallation ultérieure de mises à jour défectueuses.


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